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勿只看財政預算有否赤字 省民監察政府需更高要求

[2017-09-12]

撰文:廖長仁
繼上周五公布省情咨文後,卑詩省新民主黨(NDP)政府的「重頭戲」財政預算修訂案昨天終上演,一如所料,預算案延續省情咨文的大方向,主打民生牌,以惠民作號召,總開支為519億元,比自由黨今年2月時提出的預算案多20億,但仍有2.46億元預測盈餘,備受關注的赤字問題暫沒出現。年度營運預算達到收支平衡,固然是審慎理財一大指標,但省經濟發展和服務開支直接影響省民生活質素,民眾不妨把眼光放遠大些,勿只看有沒有赤字,而是省府能否在資源有限下展示執政智慧,均衡地為全體省民謀最大幸福。
NDP省府的財政預算修訂案,首次公開新省府理財方針,提出多個減少省民生活開支以及增加福利的項目,包括2018年1月1日起,醫療保健費(MSP)削減50%,未來4年全面取消收費;傷障人士每月津貼增100元;聘請3,500名教師;興建1,700個可負擔出租單位及2,000個無家可歸者單位。聚焦於民生服務既反映NDP理念,也汲取前朝教訓。
前朝自由黨政府連續交出5份平衡預算、2016/17財政年度有盈餘約28億元佳績下,仍逃不過下台厄運,16年執政權終結,反映選民對政府的要求,不僅在於累積盈餘,更期望真正分享到經濟成果;但這個分享經濟成果的訴求,並不蓋過對審慎理財的期望,所以NDP省府官員必須經常在「大花筒」面前戒慎恐懼,堅決說「不」!
不魯莽推新政是聰明之舉
如果說自由黨下台其中一個主要「死因」,是未能在累積盈餘又同時減輕省民擔子,則NDP的考驗將是在舒緩民困的同時,證明自己絕非「散財童子」,而是在有效控制庫房開支的大前提下,逐步改善省民生活。新出爐的預算案,NDP基本上揭櫫了這個目標。
雖然預計盈餘少於自由黨2月預算案所預計的2.95億元,NDP目下之能夠做到盈餘預算,很大程度在於尚未全面啟動省選主要的承諾,包括未引入400元住宅租客稅務優惠,以及每天10元的託兒服務項目。對於未即時履行競選承諾,財長詹嘉路的解釋是需時做研究,了解未來幾年經濟風險,不想倉卒地推行。究竟NDP是否發現部分承諾開支過巨,正在思良策「補鑊」,言之尚早,但不魯莽推新政是聰明之舉。
NDP在1990年代執政十年期間,就因為在執政末段推動經濟項目以理念先行,沒做足功課就大花公帑。在1996年,當時簡嘉年政府更因急於回應業界和工會壓力,一廂情願地輕率推行在本省建造快速渡輪計劃,結果嚴重超支4.6億元,卻製造了3艘根本不適合往返溫哥華市與溫島間的渡輪,教訓深刻。
NDP今次沒有輕率啓動長遠花費龐大的項目,是好事。例如每天10元託兒服務,由補貼到所牽涉的管理系統在在需財,一闊三大;NDP沒在首份財政預算修訂案時匆匆上馬,對省民是個「喜訊」。
只看有否赤字 「養懶」政客
省民對政府理財的監察,不宜以預算案有否見紅作為唯一標準,這種水平的要求徒然「養懶」政客:在省選快出現年份大削社會服務和福利開支,選舉期間卻慷慨地作出大堆取悅選民承諾即可。省民明白「睇餸食飯」之理,藉著選票交託治理省政的重任,就是要求執政者多做實事勿開空頭支票。執政黨一毛不拔或者狂灑金錢,均有負省民所託。
而除了每年營運預算(operating budget)外,省民也關注整體省債,因為營運預算有盈餘,並不代表省債不增加。
縱有盈餘 慎防省債續升
省府每年公布的財政預算案是未來一年營運預算,包含稅務收入、公務員薪金、維持醫院和學校運作等收支;但政府借貸作建設大橋、學校、醫院等大型基建工程資本預算(capital budget),一般不記在營運預算上面,營運預算只計算有關基建工程當年利息和攤銷費用,形成預算有盈餘、省債卻仍不斷上升的現象。
例如在前朝自由黨政府2001年上台時,總省債為338億元;到簡蕙芝擔任省長期間,雖然推出多份有盈餘的營運預算,但省債已由2011年的452億元,飆漲至今年約660億!
總省債雖不全面反映在每年營運預算上,但省債始終是債,有借就有還,而還的一定是納稅人。省債不斷累積,最終拖累政府運作和整體經濟。NDP在總省債控制上的監察果效,省民不能掉以輕心。
NDP政府首份財政預算修訂案是及格之作,但由於原自由黨政府2月已公布一份財政預算,只是5月省選後政權易手未得以全面落實,財政計劃運作至9月底;NDP周一公布財政預算屬於修訂案,全面預算案要2018年2月才發表。尚有5個月準備,屆時省民當以權柄者有否均衡地替全體省民謀最大幸福這更高要求,來檢視NDP省府的執政能力。

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