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律師行業萎縮 報讀法學院減少

[2017-07-16]

本報訊

 

位於加州的惠蒂爾法學院(Whittier Law School)今年突然宣布,學校下學年將停止運營,成為全美歷來第一間關門大吉的合資格法律學院。消息不但令師生震驚,也揭示了法律行業的前景因種種原因而收縮,不但報讀學生的人數下降,畢業生的出路也不如往年。
《今日美國》報道,惠蒂爾法學院的命運正正反映了法律行業所面對的衝擊,哈佛、耶魯或史丹福等頂級名校畢業的法學博士雖然仍是炙手可熱,能夠得到的待遇也相當高,但級別偏低的院校所培養的學生就沒有這麼幸運,往往遇到一職難求的情況,即使排名中等的法學院的畢業生也受波及,前景不見得一片光明。
從數據來看,惠蒂爾法學院近年一直在勉力求存,入學人數和報讀學生的法學院入學試(LSAT)成績都持續下降。在過去六年,惠蒂爾的入學人數由2010年的303人,逐步減至去年的132人,而畢業生最後考獲律師資格的比率也降至22%。但與此同時,學校的學費為28.4萬多元,位列全國第28,偏偏畢業生的就業率名列倒數十大之內,2016年畢業生晉身大型律師事務所的比率更低至2.3%。跡象顯示,報讀惠蒂爾的性價比並不高,而行內人士至,不少非經營法學院都面對相同情況。
法律就業學會(Association for Law Placement)表示,法學生的整體就業情況仍然理想,2016年的就業率達到86.7%,但比2007年經濟衰退前下滑了5個百分點,而整個行業的職位數目和2015年相比也少了3000個,不過考慮到畢業生人數同時減少,因此就業率並沒有變化。
律師行業萎縮的原因很多,其中 2015年華盛頓州首先向「法律技術人員」(Legal technicians)發出牌照,讓他們可以在指定的範圍,例如家事法庭、離婚及子女撫養權等法律問題上向當事人提供意見,雖然他們不能在庭上代表當事人,但多少搶走了律師的飯碗。


畢業生欠下25萬元貸款


5月份才在西北大學普利茨克法學院(Pritzker School of Law)畢業的學生梅塞施密特說,自己畢業後欠下約25萬元貸款,本來打算分10年攤還,但因為要盡快還錢,所以放棄了在學校時專攻的刑事辯護專長,跑到芝加哥一間大律師行處理數據隱私法,畢竟在大律師行工作比在政府工作的收入更可觀。
另外,行業萎縮與科技的發展不無關係。一些網上初創公司例如LegalZoom、Avvo 和 LawDingo等相繼出現,利用網絡將一些低級別的律師任務,例如簡單的合約、遺囑等,在網上配對,這種自動化的好處是令律師行不用再花時間找生意而提高了生產力,但將原本剛入行的律師處理的事務由網絡代替,亦令沒有資歷的師律更難在行業內找到機會。
波士頓的蘇福克大學法學院院長帕爾曼(Andrew M. Perlman)指,就讀法律的人減少將是「新常態」,科技不會令律師被淘汰,但會減少律師的就業機會,透過科技幫忙後,律師行可以將時間用在「高價值」的服務上,律師的工作會更實際,客戶也能節省費用而得益。
LegalZoom網站的負責人拉姆彭索爾(Chas Rampenthal)也表示,他們不是想和律師搶生意,但其實律師可能用了70、80%的時間,處理不需要法律專才也能處理的事務,如果拉生意、與客戶攀交情等瑣事交給科技,短期內社會對律師的需求會減少,但也因為律師工作效律提高,事務所的成本減低,因此法律服務的收費也會降低,那麼一些原本不能負擔法律費用的人會加入市場,長遠而言律師的需求將會反彈,今天關閉的法律學院未來可能重開。

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